Стелс-вирусами называют компьютерные вирусы, в алгоритмах которых заложена возможность маскировать свое присутствие в зараженном компьютере. Первые вирусы не обладали такими возможностями и их легко было обнаружить при визуальном просмотре исполняемых файлов, загрузочных секторов или главного загрузочного сектора. Применение даже простейших антивирусных средств немедленно останавливало распространение таких вирусов.

Появление антивирусных программ привело к новому витку в развитии вирусов. Возникновение стелс-вирусов стало естественным шагом в таком развитии. Вирусы, использующие приемы маскировки, нельзя увидеть средствами операционной системы.

Если просмотреть зараженный файл средствами операционной системы, например, нажав клавишу в программе Norton Commander, то на экране будет показан файл, не содержащий вируса. Это происходит потому, что вирус, активно работающий вместе с операционной системой, при открытии файла на чтение немедленно удалил свое тело из зараженного файла, а при закрытии файла заразил его опять. Это только один из возможных приемов маскировки, существуют и другие. Также маскируются и загрузочные вирусы. При попытке прочитать зараженный загрузочный сектор они заменяют его оригинальным, не зараженным.

Способность к маскировке оказалась слабым местом стелс-вирусов, позволяющим легко обнаружить их наличие на компьютере. Достаточно сравнить информацию о файлах (длину и контрольную сумму), выдаваемую операционной системой с фактической, содержащейся на диске, и несовпадение данных будет означать наличие вируса.